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Como a energia geotérmica de antigas minas de carvão poderia aquecer as casas no Reino Unido

Os mesmos túneis utilizados para extrair combustíveis fósseis durante séculos estão agora a ajudar a aquecer as casas britânicas com energia limpa proveniente do centro da Terra. Chama-se aquecimento de água de mina e tem potencial para fornecer calor crítico a centenas de milhares de casas no norte do país.

Pelo menos um quarto das casas no Reino Unido ficam acima de minas de carvão abandonadas. Os residentes dessas vilas e cidades enfrentam simultaneamente o aumento vertiginoso das contas de energia. Extrair o calor da água da mina sob seus pés pode ser uma vantagem para essas comunidades.

E a tecnologia já está em operação. No ano passado, uma das maiores redes de aquecimento de água de mina da Europa foi inaugurada em Gateshead, uma cidade ao sul de Newcastle. Utilizando água quente bombeada da extensa rede de antigos túneis de minas, o sistema geotérmico fornece calor e água quente a centenas de casas, escritórios e uma faculdade na cidade.

“O que temos em Gateshead é um legado da época das minas de carvão, que era energia suja”, disse John McElroy, membro do gabinete para meio ambiente e transporte no Conselho de Gateshead em outubro. “Agora estamos liderando o caminho na geração de energia limpa e verde a partir dessas minas.”

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À medida que muitas das minas de carvão da Grã-Bretanha foram abandonadas, as bombas que as mantinham secas foram desligadas e as minas encheram-se de água. Embora muitos destes poços de minas não sejam particularmente profundos, a água neles contida é significativamente mais quente (cerca de 40°C) do que na superfície.

Embora a água nas minas do Reino Unido geralmente não seja quente o suficiente para gerar eletricidade (para isso são necessárias temperaturas superiores a 160°C) pode, no entanto, ser bombeado para a superfície e utilizado para aquecer casas. Usar antigos poços de minas para extrair calor também significa que você não precisa perfurar novos poços – a parte mais cara da extração de energia geotérmica.

O esquema de Gateshead surge num momento de renovado entusiasmo pela energia geotérmica na Grã-Bretanha. Liderando o ataque está o Projeto de Observatórios de Geoenergia de £ 31 milhões, que está atualmente construindo dois “observatórios subterrâneos” em Glasgow e Cheshire. Essas instalações mapearão o mundo subterrâneo abaixo, mais ou menos como mapeamos o céu noturno acima.

O que encontrarem poderá fornecer soluções fundamentais para o grande desafio da descarbonização. Só os edifícios produziram 20% de todas as emissões no Reino Unido em 2021. Mas, de acordo com o British Geological Survey geotérmica tem potencial fornecer calor a todas as casas do país durante 100 anos.

Noutras partes da Europa, Berlim está a explorar formas de utilizar excesso de calor de estacionamentos subterrâneos para casas de energia, enquanto a Croácia tem discobriu um lago superaquecido enterrado a 2,5 km de profundidade que pretende transformar em uma usina geotérmica de 16 MW. Isso é energia suficiente para abastecer dezenas de milhares de residências.

Na Islândia, um dos pioneiros mundiais nesta tecnologia, as coisas estão a ficar ainda mais ambiciosas. Conforme detalhado em recente papel, o projeto Krafla Magma Testbed (KMT) perfurará a câmara de magma de um vulcão, buscando explorar seus vapores superaquecidos para gerar energia geotérmica em uma escala nunca antes tentada.