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Nave espacial que caça planetas descobre sistema estelar raro

Uma nave espacial europeia revelou os segredos de um sistema estelar que intriga os investigadores há anos.

Os raros seis sêxtuplos de planetas foram encontrados graças aos dados coletados pelo Cheops – o satélite ExOPlanets que caracteriza.

Cheops é uma missão da Agência Espacial Europeia (ESA) para estudar exoplanetas conhecidos, que são quaisquer planetas além do nosso sistema solar. Sua última descoberta surgiu da confusão em torno uma estrela chamada HD110067.

A estrela fica a cerca de 100 anos-luz de distância, na constelação norte de Coma Berenices. As quedas no seu brilho sugeriam que os planetas estavam passando na frente da estrela, mas os cientistas não conseguiram identificá-los.

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“Foi então que decidimos usar o Cheops”, disse Rafael Luque, da Universidade de Chicago. “Fomos pescar sinais entre todos os períodos potenciais que esses planetas poderiam ter.”

Depois de explorar os dados de Quéops, a equipe detectou um terceiro planeta no sistema. Os sinais também mostraram que o três planetas estavam em ressonância orbital, o que ocorre quando os corpos em órbita exercem influência gravitacional regular e periódica uns sobre os outros. Isso desvendou um mistério ainda maior.

Ao prever outras ressonâncias orbitais e ligá-las a dados de satélite, os investigadores determinaram que havia outro três planetas no sistema.

Sistemas orbitalmente ressonantes como este são achados extremamente raros. Eles também são altamente valiosos para o nosso conhecimento do universo. Os astrónomos utilizam-nos para compreender a formação e evolução do sistema planetário.

Infográfico que mostra como a missão Cheops da ESA ajudou a desbloquear uma rara família de seis exoplanetas
A família de seis exoplanetas é menor que Netuno. Quéops confirmou o período orbital do terceiro planeta do sistema, que foi a chave para desbloquear todo o sistema. Crédito: ESA

Compreensivelmente, a ESA está orgulhosa do papel que desempenhou neste novo avanço.

“Como afirma a nossa equipa científica: Quéops está a fazer com que descobertas notáveis ​​pareçam comuns”, disse Maximilian Günther, cientista do projecto de exoplanetas na ESA. “De apenas três sistemas ressonantes de seis planetas conhecidos, este é agora o segundo encontrado por Quéops, e em apenas três anos de operações.”

Para Quéops, a missão continuou. A pequena nave espacial ainda tem muitos mais exoplanetas para caracterizar. Aos astrônomos têm esperança de que possa até descobrir um que possa sustentar a vida.