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O primeiro voo transatlântico com combustível 100% “sustentável” é uma lavagem verde, dizem os críticos

O primeiro voo transatlântico do mundo com combustível de aviação 100% sustentável (SAF) foi atacado como “lavagem verde” pelos críticos.

A viagem de terça-feira de Londres a Nova Iorque num Vrigin Atlantic 787 foi celebrada pelas companhias aéreas e pelos políticos como um “marco” na jornada para o carbono zero. Cientistas e defensores do clima, no entanto, desprezaram estas afirmações.

As opiniões estão divididas sobre o potencial dos SAFs, que derivam de várias alternativas aos combustíveis fósseis. Para o voo de terça-feira, o SAF foi feito principalmente a partir de gorduras residuais e açúcares vegetais, de acordo com um folheto informativo da Virgin Atlantic. [PDF] compartilhado com a TNW. A companhia aérea espera que as emissões de carbono resultantes sejam 70% inferiores às produzidas pelo combustível de aviação à base de petróleo.

Shai Weiss, CEO da Virgin Atlantic, disse que o voo de teste do Boeing 787 provaria que o SAF “pode ser usado como um substituto seguro e imediato para o combustível de aviação derivado de fósseis”. Ela acrescentou que era “a única solução viável para descarbonizar a aviação de longo curso”.

As reacções do governo do Reino Unido – que financiou parcialmente a luta – foram ainda mais optimistas. O primeiro-ministro Rishi Sunak elogiou a viagem como “o primeiro voo transatlântico líquido zero”, enquanto o Departamento de Transportes declarou que estava “inaugurando uma nova era de voos sem culpa”. Ambas as reivindicações foram prontamente ridicularizadas por grupos ambientalistas.

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Cait Hewitt, diretora de políticas da Federação Ambiental da Aviação (AEF), disse que as promessas de que a viagem nos levaria mais perto de um “voo sem culpa” eram “uma piada”. Ela observa que os SAFs representam atualmente cerca de 0,1% do combustível de aviação global – e serão extremamente difíceis de escalar de forma sustentável.

“Tentar aumentar a produção de combustíveis alternativos, utilizar resíduos de indústrias fundamentalmente insustentáveis, como a pecuária intensiva, ou utilizar plástico não reciclável – como o governo do Reino Unido está a planear fazer – dificilmente é uma solução sustentável”, disse Hewitt à TNW.

Ela acrescentou que os SAFs também emitem tanto CO2 quanto o querosene no escapamento. Isso ocorre porque eles ainda são combustíveis de hidrocarbonetos e produzem o mesmo volume de emissões de CO2 que o querosene quando queimados. De acordo com a AEF, qualquer redução de CO2 será uma poupança “líquida” obtida durante a fase de produção – tal como acontece com uma compensação de carbono.

“LiAssociar-nos à ideia de “voar sem culpa” é profundamente enganador e corre o risco de atrasar uma discussão adequada e honesta sobre o quanto podemos voar ao mesmo tempo que alcançamos os objectivos climáticos”, disse Hewitt. “Se o público for levado a acreditar que a indústria encontrou a solução para o voo ecológico, isso poderá ser ambientalmente prejudicial.”

As preocupações da AEF foram ecoadas pela Stay Grounded, uma rede global de ativistas da crise climática. O grupo descreveu o voo como “lavagem verde”.

Stay Grounded insiste que o SAF não é um voo líquido zero ou mesmo sustentável, pois depende de grandes quantidades de biocombustíveis e do uso ineficiente de energias renováveis. O grupo também criticou a SAF por “desperdiçar biomassa e energias renováveis ​​nos transportes para os ricos”. Ele disse que um termo mais adequado para a fonte de energia é “Substitutos de Combustíveis Fósseis” ou “Agrocombustíveis”.

“[The] o combustível foi produzido através de um processo que é um beco sem saída tecnológico”, disse Finlay Asher, ex-engenheiro aeroespacial da Rolls Royce e membro da Stay Grounded, em comunicado. “Não pode ser ampliado de forma sustentável além de uma pequena porcentagem do uso existente de combustível de aviação.”

Até que o voo verdadeiramente ecológico seja possível, tanto a AEF como a Stay Grounded afirmam que a única opção sustentável é reduzir drasticamente as viagens aéreas. De acordo com a indústria da aviação, isso simplesmente não é realista.

O sector também destacou os benefícios sociais e económicos do SAF.

Como muitas companhias aéreas, a Virgin Atlantic deseja que o SAF represente 10% do combustível de aviação até 2030. A empresa prevê que isto contribuirá com cerca de 1,8 mil milhões de libras (2,1 mil milhões de euros) em valor acrescentado bruto para o Reino Unido, bem como com mais de 10.000 empregos.

A Virgin Atlantic, no entanto, concorda com os ativistas num ponto: atingir a produção de SAF em escala continua a ser um enorme desafio. Para atingir esse objetivo, a companhia aérea pede mais investimentos governamentais.