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Os EUA hospedaram 109 lançamentos orbitais em 2023. A Europa conseguiu apenas 3

Um recorde mundial de 210 lançamentos orbitais bem-sucedidos foi estabelecido em 2023, mas a Europa ficou ainda mais atrás dos líderes globais. O continente contribuiu com apenas três dos lançamentos do ano – o total mais baixo desde 2004.

É um número que empalidece em comparação com várias nações individuais. Só os EUA tiveram 109 lançamentos orbitais bem-sucedidos – o máximo que um único país já completou. O recordista anterior era a União Soviética, que colocou 108 foguetes em órbita em 1982.

Quem levou a medalha de prata em 2023 foi a China, com 66 lançamentos bem-sucedidos. A Rússia, que é categorizada separadamente da Europa devido ao seu programa espacial transcontinental, ficou em terceiro lugar, com 19.

Pela primeira vez, a Europa também foi ultrapassada no ranking pela Índia, que conseguiu sete lançamentos orbitais no ano passado.

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Uma das razões para o défice do continente são as restrições geográficas. Todos os três lançamentos da Europa ocorreram na América do Sul, onde o departamento ultramarino francês da Guiana Francesa hospeda um espaçoporto.

Entretanto, na Europa continental, uma combinação de nações densamente povoadas, tráfego aéreo intenso e extensões limitadas de água a leste tornam o lançamento de foguetes um desafio.

O continente também carece de gigantes aeroespaciais. Os lançamentos orbitais do ano passado foram todos concluídos pela mesma empresa: a francesa Arianespace. A primeira delas foi a missão da Agência Espacial Europeia às luas geladas de Júpiter. O lançamento de abril foi o penúltimo voo do foguete Ariane 5.

Três meses depois, o lançador completou a sua viagem final, enviando satélites de comunicação para a Alemanha e a França no espaço. O Ariane 5 foi então aposentado, o que gerou temores de que a Europa enfrentasse agora “uma crise aguda de lançamento”.

Apesar das preocupações, o continente completou outro lançamento orbital bem-sucedido em 2023. Ocorreu em 8 de outubro, quando o foguete Vega da Arianespace enviou ao espaço um satélite de observação da Terra, 10 CubeSats e um satélite meteorológico.

Na Europa Ocidental, contudo, um satélite ainda nunca foi colocado em órbita. Virgem A Orbit tentou atingir esse marco em janeiro passado, mas o lançamento do Spaceport Cornwall, no Reino Unido, falhou quando o motor do segundo estágio do foguete apresentou defeito. No entanto, há esperanças crescentes de que o marco esteja se aproximando.

Uma fonte de otimismo é uma gama crescente de locais com capacidades de lançamento orbital. Eles incluem o Porto Espacial Andøya, no noroeste da Noruega, que foi inaugurado oficialmente em novembro. Andøya pretende ser o primeiro espaçoporto orbital operacional na Europa continental.

Também houve progresso positivo no espaçoporto SaxaVord, nas Ilhas Shetland, no Reino Unido. No mês passado, o local tornou-se o primeiro espaçoporto na Europa Ocidental a receber uma licença para lançamentos de foguetes verticais.

A Europa também pode consolar-se com a taxa de sucesso de 100% do ano passado. Isso deu ao continente uma vantagem sobre o Japão e a Coreia do Norte, que também tentaram três lançamentos orbitais, mas tiveram, respectivamente, um e dois fracassos.