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Startup holandesa de biotecnologia arrecada € 22 milhões para modelo proprietário de IA generativa

Já se passou quase um ano desde que a OpenAI lançou o ChatGPT no mundo, e parece que ninguém (pelo menos na área de tecnologia) parou de falar sobre IA generativa desde então. Enquanto isso, as aplicações do GenAI vão muito além dos chatbots e da ‘arte’ artística de imagens com área cinzenta de direitos autorais.

Por exemplo, a Cradle, uma startup de software de biotecnologia de Delft, Holanda, está usando-o para ajudar os biólogos a projetar proteínas melhoradas, tornando mais fácil e rápido lançar no mercado soluções biológicas sintéticas para a saúde humana e planetária.

Na biologia sintética, as pessoas usam princípios de engenharia para projetar e construir novos sistemas biológicos. Os cientistas podem usar partes de DNA ou outros elementos biológicos para dar novas habilidades aos organismos existentes.

Isto tem um enorme potencial para programar coisas como bactérias para produzir medicamentos, proteínas de soro de leite não animais, detergentes e plásticos sem produtos petroquímicos, leveduras para produzir biocombustíveis ou, por exemplo, culturas que possam sobreviver em ambientes difíceis… a lista continua.

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“No centro de todos esses produtos estão as proteínas, que são pequenas máquinas celulares”, disse Stef van Grieken, cofundador e CEO da Cradle, à TNW há pouco tempo. “Se você quiser alterá-los para serem melhores para a aplicação que você tem em mente, você terá que alterar a sequência do DNA. Essa é uma tarefa realmente complicada porque o DNA é basicamente uma linguagem de programação alienígena.”

mulher de jaleco realizando experimentos
A Cradle está sediada em Delft, Holanda, e Zurique, Suíça.

Todo esse processo leva muito tempo – e custa muito dinheiro. É aí que entra o software baseado na web do Cradle. Quando solicitada, a plataforma de IA do Cradle pode gerar uma sequência de uma molécula que tem uma probabilidade maior de corresponder ao que os pesquisadores estão procurando, do que quando os cientistas precisam tentar tudo por si mesmos.

Isso equivale a menos experimentos e mais experimentos bem-sucedidos, reduzindo drasticamente o tempo e os custos de P&D. Para a maioria dos projetos, isso significa que eles podem avançar com o dobro da velocidade em comparação com a média do setor.

Fazendo bom uso da IA ​​para as gerações futuras

O modelo de IA proprietário da Cradle foi treinado em bilhões de sequências de proteínas, bem como em dados gerados no laboratório úmido da própria empresa.

“Isso aumenta drasticamente a probabilidade de que sua molécula tenha as características que lhe interessam quando você a experimenta em seu laboratório, e isso acelera significativamente o tempo de P&D e, portanto, reduz drasticamente o custo da fase de P&D para trazer esses tipos de produtos ao mercado ”, acrescentou van Grieken, ex-gerente de produto sênior do Google AI.

Por que van Grieken deixou um emprego confortável no Google para criar uma startup de IA synbio na Holanda? “Porque tenho duas filhas pequenas de três e seis anos. E eles vão me perguntar, daqui a 10 anos, ‘o que você fez quando a terra pegou fogo?’ E a resposta não poderia ser ‘eu era encanador de uma empresa de publicidade’.”

“Para mim, pessoalmente, o sucesso seria ajudar uma empresa a fabricar uma versão de base biológica que substituísse algum produto petroquímico ou de origem animal, e fizesse isso melhor e mais barato. E que mais dessas empresas passem a existir no mundo.”

Aumento da demanda por software synbio

A Cradle, fundada por van Grieken e pela bioengenheira Elise de Reuse em 2021, já assinou contrato com parceiros da indústria, incluindo a Johnson & Johnson, e acaba de anunciar a rodada de financiamento da Série A de US$ 24 milhões. Atualmente está trabalhando em mais de 12 projetos de P&D, incluindo vacinas e anticorpos.

Equipe Cradle externa
A equipe Cradle é atualmente composta por 20 pessoas. Crédito: Berço

A equipe atualmente é formada por 20 pessoas, divididas entre Delft, na Holanda, e Zurique, na Suíça. A última rodada de financiamento foi liderada pela Index Ventures com a participação da Kindred Capital. Investidores anjos, incluindo Chris Gibson, cofundador e CEO da Recursion e Tom Glocer, ex-CEO da Thomson Reuters e diretor principal da Merck, também participaram da rodada.

A nova injeção de capital permitirá à Cradle aumentar a equipa, construir laboratórios e instalações de engenharia adicionais em Amesterdão e continuar a desenvolver a sua plataforma e experiência de utilizador para lhe permitir integrar mais clientes, em linha com a procura crescente.